Célébrer l’héritage des Golden Hawks

Article de nouvelles / Le 12 octobre 2017

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Par John Chalmers

Les Golden Hawks de l’Aviation royale canadienne, équipe légendaire de voltige aérienne, a reçu le prix d’excellence Belt of Orion du Panthéon de l’aviation du Canada lors du dîner et des cérémonies d’intronisation tenus en juin 2017 à l’aéroport international de Vancouver. Le prix d’excellence Belt of Orion sert à « honorer les organismes, les groupes, les sociétés ou les associations qui ont fait progresser de manière exceptionnelle l’aviation au Canada ».

J.A.G. Fernand « Fern » Villeneuve qui, en tant que commandant d'aviation dans l’ARC, a occupé la fonction de premier commandant d’équipe des Golden Hawks, a accepté le prix. L’équipe a présenté 317 spectacles aériens sans accident de 1959 à 1963, mais elle a dû mettre fin à ses activités lorsqu’elle préparait la saison de 1964 en raison de compressions budgétaires dans la Force aérienne. Fern Villeneuve a terminé sa carrière dans l'ARC en tant que lieutenant-colonel d'aviation. En 2006, il a fait son entrée au Panthéon de l’aviation du Canada.

Trois ans après la dernière prestation exaltante de l’équipe, soit le 16 septembre 1967, une journée consacrée aux Golden Hawks a eu lieu à la station Chatham de l’ARC, au Nouveau-Brunswick, endroit où ont vu le jour les Golden Hawks.

Exactement cinquante ans plus tard, et à quelques minutes de l’endroit où se situait l’ancienne base de Chatham, à Miramichi (aujourd’hui l’aéroport de Miramichi), une célébration de l’excellence avait lieu pour rendre hommage aux Golden Hawks et pour souligner leur contribution à l’aviation canadienne.

Présidées par le capitaine (retraité) Kevin Anderson, ancien militaire de l’ARC et directeur administratif du Musée de l’aviation du Nouveau-Brunswick, les festivités ont réuni pilotes, membres de l’équipage au sol et proches du personnel des Golden Hawks. Au programme de la fin de semaine pour les 90 participants figuraient des activités sociales, dont un souper hommage tenu le 16 septembre 2017 en l’honneur de l’équipe et qui a constitué le point culminant des célébrations.

Les conférenciers suivants ont participé à l’événement : Kevin Anderson, Jocelyne Roy Vienneau, lieutenante-gouverneure du Nouveau-Brunswick, et le major-général Blaise Frawley, commandant adjoint de l’ARC. Le lieutenant-colonel (retraité) Dan Dempsey, ancien commandant d’équipe des Snowbirds, a parlé du respect dont jouissent les Golden Hawks dans le monde entier et de l’influence qu’a eue l’équipe sur les autres équipes canadiennes de voltige, soit les Golden Centennaires et les Snowbirds.

L’ancien colonel honoraire Gerald Haddon, petit-fils de J.A.D. McCurdy, première personne à effectuer un vol au Canada, était le conférencier principal. Il a décrit la contribution de son grand-père à l’aviation, qui va au-delà du premier vol propulsé d’un appareil plus lourd que l’air effectué le 23 février 1909 à Baddeck, en Nouvelle-Écosse.

Pat Finnigan, député local, et Jim Harrison, maire de Quinte West, en Ontario, où se situe la 8e Escadre, dernière adresse des Golden Hawks, ont eux aussi pris la parole. Le gouvernement du Nouveau-Brunswick et la Ville de Quinte West ont accordé un soutien financier considérable aux festivités.

Tout au long de la fin de semaine, les gens ont pu admirer de nombreux souvenirs provenant du Musée de l’aviation du Nouveau-Brunswick, dont des combinaisons de vol, des photos de l’équipe, le certificat du prix Belt of Orion, des modèles, des panneaux d’affichage, des carnets de vol et bien d’autres objets historiques, les plus remarquables étant cinq énormes volumes de l’histoire des Golden Hawks incluant des photos, des documents et des coupures de presse compilés par Bill Briggs, chef d’équipage maintenant décédé qui en avait fait don au musée.

Les personnes présentes ont toutes reçu un exemplaire du nouvel ouvrage de 94 pages sur l’histoire des Golden Hawks intitulé A Celebration of Excellence, dans lequel on retrouve des photos, le nom de tous les pilotes et membres de l’équipage au sol ayant fait partie de l’équipe, des articles sur les Golden Hawks parus dans le journal de l’ARC, The Roundel, et des récits de membres des Golden Hawks.

Pendant le dîner, on a dévoilé une nouvelle peinture des Golden Hawks, faite par l’artiste de l’aviation Peter Robichaud. Les invités qui s’étaient procuré des gravures de la peinture les ont d’ailleurs fait signer par le personnel des Golden Hawks.

On peut commander le livre et des gravures de la peinture de M. Robichaud en communiquant avec le Musée de l’aviation du Nouveau-Brunswick. L’une des difficultés que devra surmonter le musée consistera à trouver un siège permanent.

Pour clore la fin de semaine de célébrations, le major Al Murphy, aumônier de l’ARC, a célébré un service commémoratif le 17 septembre. On tenait à rendre hommage aux pilotes disparus lors de séances d’entraînements ou de répétition, à savoir le capitaine d’aviation Leonard « Sam » Eisler, le capitaine d’aviation Jeb Kerr, le capitaine d’aviation Jim McCann et le lieutenant d’aviation David Barker qui, lui, a perdu la vie lors d’un accident d’avion pendant qu’il faisait partie de l’équipe des Golden Centennaires.

Veuillez consulter le site Web du Panthéon de l’Aviation du Canada pour obtenir de l’information sur les personnes et les organisations qui en font partie. Le Panthéon encourage la mise en candidature de personnes aux fins de leur intronisation et d’organisations en vue d’obtenir le prix d’excellence Belt of Orion. Consultez le site Web du Panthéon pour en savoir plus et pour obtenir le formulaire de mise en candidature. La date limite pour soumettre les candidatures est le 31 mai. Le dîner de gala et les cérémonies d’intronisation de 2018 auront lieu le 7 juin 2018.

John Chalmers exerce les fonctions d’historien au Panthéon de l’aviation du Canada.

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